【新冠疫苗】破天荒的mRNA疫苗能成救疫希望?

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新冠肺炎疫情(COVID-19)目前仍在全球擴散,各國疫苗研發工作如火如荼,如今,各國陸陸續續都有疫苗進入臨床試驗的第三階段,包括一種具潛力,卻從未試用於人體身上的mRNA疫苗(信使RNA疫苗)。除了領跑的兩大美國藥廠Moderna與輝瑞,中國兩家生物製藥公司也押注於mRNA疫苗,這種破天荒新疫苗在過去數月成為了「風頭躉」,但是否真可成為救疫希望?

由於至今新型冠狀病毒仍未有明顯治療方案,要令大流行受控,答案肯定是疫苗。不過,何時等到首支有效疫苗面世仍是難以確定,需要克服的問題至少有三:是否安全?保護力是否足夠?免疫力是否持久?

疫苗的原理,是讓人體免疫系統在遇上真正的病原體前,就先產生記憶細胞,當遇上病原體時,人體就會迅速產生有力的免疫反應。傳統疫苗主要有兩種,分別就是減毒疫苗與滅活疫苗,均是以病毒本身的病原體製成。

各地疫苗紛紛進入人體測試階段,未知最後哪支率先跑出?(路透社)

減毒疫苗:打入經多次繼代培養、致病力很低的病原體。保護力較滅活疫苗較強、較持久,但不適合用於高傳染率、高致死率的疾病

滅活疫苗:由於病毒已被殺死,不具傳染力,但或需反覆接種以維持保護力

由於兩種傳統疫苗都需要培殖大量病原體,加上科學家要找出方法,讓病原失去活性或分離蛋白,需要大量時間研發。因此,這次新冠肺炎疫情裏,海外科研團隊或大藥廠都傾向押注於非傳統疫苗之上,現時領跑的是幾隻腺病毒疫苗或mRNA疫苗。本文餘下將主力解構mRNA疫苗的機制。

DNA疫苗跟mRNA疫苗均屬於核酸疫苗,前者原理在於打入含有病原體遺傳物質的質體,質體進入人體細胞核後,再轉錄,由人體合成抗原。而mRNA則是合成病原體遺傳物質片段,帶有病毒棘蛋白的遺傳指令,進入人體後能誘發免疫反應,產生抗原(antigen)。

而由於這類核酸疫苗,只需要知道病毒的基因排序就可開始研製,省卻了培殖大量病原體的時間,因此製造速度最快。雖然科學家自1990年代初已開始研究mRNA疫苗,但目前從來沒有mRNA疫苗的足夠驗證。能產生多少免疫力、抗體能否中和病毒、RNA會否易被酵素破壞,都是未知之數。

牛津大學與阿斯利康公司【英國/英國瑞典】——腺病毒載體疫苗 ChAdOx1

Moderna/美國國家過敏和傳染病研究所【美國】——mRNA疫苗 mRNA-1273

BIONTECH/輝端【德國/美國】——mRNA疫苗 BNT162

儘管不少人對於mRNA的技術有所保留,兩支美國藥廠mRNA疫苗進入第三階段臨床測試,初步看來都呈現理想表現。雖然具體數據仍未出爐,其效用亦未經證實,美國總統特朗普於8月初已搶先宣布,以15.3億美元購下一億支Moderna疫苗,另投放了9.55億美元於Moderna疫苗的研發之上。另外,美國衛生與公共服務部亦將買下一億支輝端疫苗。

同時,巿場對於mRNA疫苗的憧憬亦反映在股價之上。由年初至今,Moderna的股價累漲了243%。該公司在8月26日宣布,在第一階段臨床試驗中,疫苗讓20名老年測試者產生和年輕人一樣的免疫力,消息一出,Moderna當天股價便應聲大漲6%。Moderna疫苗的第三期臨床測試在七月已經展開,共約三萬人接受測試,預計將於9月完成,最快10月便可得知結果。

值得留意的是,Moderna還未公布經過同行評議(peer-review)的正式數據,BIONTECH/輝端團聚於8月20日才公布BNT162的一期試驗數據,而由於臨床一期試驗目的在於疫苗安全性,目前未能對此候選疫苗的保護力下結論。在第三期測試數據未公布前,疫苗的實際作用都未能確定,一切仍只留於公關戰的層面。

特朗普政府急購美國兩大藥廠的mRNA疫苗,可有助其催谷選情?(美聯社)

再者,香港出現首宗新冠患者二次感染情況,未來疫苗免疫力能持續多久也是一個相當重要的問題,臨床測試顯示疫苗成功產生免疫反應,也不代表能提供足夠保護力,臨床研究恐怕。跑在最前的mRNA疫苗,最後是否能夠跑出?目前仍言之尚早,一切還待科學數據證明。



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