超新星爆發促進化 是人類祖先直立行走的契機?

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人類是靈長目下的一科,根據目前的進化學研究,人類與大猩猩有着共同的祖先,而且都是在樹上生活為主的猿。但是有什麼原因會迫使人類的祖先從樹上走到地上生活,在多年進化後再直立行走?科學家近日發現,這可以與超新星爆炸有關。

距離地球6500光年的蟹狀星雲,據記載這顆超新星約在公元1054年間爆發。但因爆發距離與地球距離太遠,影響甚微。(Getty Images)

超新星是指一個恆星到達衰老的最後階段,重力塌陷到一個地步後發生大爆發。這個爆發可以很壯麗,可成為夜空中最漂亮的星雲;但同時是最暴力的,大量的宇宙射線有如風暴從爆炸中心擴散,衝擊路過一切星體。

但等等,這和人類直立行走有什麼關係?科學家近日似乎找到證據,證明這可能是人類進化的契機之一。

200至300萬年前出現大規模超新星爆發

由美國堪薩斯大學發起的研究團體,近日在《地質學期刊》(Journal of Geology)刊登論文,介紹這個看似風馬牛不相及事件的關聯。根據世界各地海床地質「鐵-60」沉積層的證據指出,在距今約200至300 萬年前,在距離地球約160光年的外太空,出現了1顆或多顆超新星爆發。

「鐵-60」是鐵的一種同位素,一般只會在極大質量恆星中出現,而當海床某一位置發現更多的鐵-60,意味該時段地球受到了超星新爆發的影響。

黑猩猩是人類的近親之一,牠們在人類演化過程的某個地方與人類分道揚鑣。(Getty Images)

超新星爆發可導閃電增加 帶來山林大火

而這場超新星爆發帶來的射線衝擊,大量的電子進入地球導致地球低層大氣電離能量增加,繼而更容易發生閃電,引發山林大火。

在人類發展以前,地球的山林大火絕大部分來自閃電。而根據目前透過碳元素掌握,在距今600至800萬年前,地球曾出現大規模的山林大火事件,那時大火的密度十分高。

而非常恰巧地,在距今700萬年前,人類的祖先似乎開始從樹上爬到地上,經過多年進化,慢慢學會直立行走。

研究者的解釋是,面對頻密的森林大火把樹林燒光,人類的祖先不得不強迫在陸地上生活。而在草叢上只有雙腳站立才能獲得更好的視野,尋找獵物或躲避走獸。也就是說,假若600至800萬年前的那一場大規模山林大火是由超新星爆發引起,那關連就是:「超新星爆發 -> 地球發生大規模山林大火 -> 燒光了人類祖先生活的樹,迫使他們落地生活 -> 漸漸進化成雙腳行走」。

伊利諾大學的天文學家費爾茲(Brian Fields)表示,這項研究正尋找方法解釋距今600至800萬年前的山林大火事件原因。雖然鐵-60同樣會衰減無法追溯700萬至800萬年前的事,但若找到一些如鈈的同位素,半衰期可以長達數以千萬年的物質,將有助揭開謎底。

(綜合報道)



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