蘇格蘭向女性免費提供衛生巾 挑戰歐洲M巾稅與月經貧窮

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蘇格蘭議會上周二(2月25日)以接近全票通過新法案,擬向當地所有女性免費提供生理用品,創下全球先例。Bollywood電影《M巾俠》(Pad Man)講述印度女性因來月事被視作不潔,不少更買不起生理用品,要在食物和進口衛生巾之間二選一。這些情節看似離你我相當遙遠,但「月經貧窮」(period poverty) 不僅出現在性別差異顯著的印度、經濟相對落後的非洲,連歐美也有這一隱形社會問題,原因之一正是在全球不少國家,女性生理用品仍被當做「奢侈品」徵稅。

蘇格蘭在2018年已率先通過向學生提供免費衛生巾和衛生棉條,這次進一步擴展,惠及全國女性,預計每年花費2,410萬英鎊(逾2.4億港元)。2018年一項主要針對蘇格蘭女中學生及大學生的統計顯示,約二成受訪者曾在獲取生理用品時遇到困難。

有調查顯示,四名蘇格蘭女性中、大學生當中,便有一人曾在獲得生理用品時遇到困難。(Getty Images)

一種羞於啟齒的貧窮

也許各位會疑惑:究竟窮到什麼地步,連M巾也買不起?事實上,女性比想象中更容易陷入「月經貧窮」,只需看看以下數字便知:據聯合國統計,女人一生經歷月事的天數平均為2535天,相當於近7年每天使用生理用品;英國女人一生平均花費5000英鎊(逾5萬港元)購買衛生用品;在美國,婦女每月花在衛生用品的開支,則約7-10美元(約54至78港元)。

由此可見,即使在發達國家,來月經對基層女性來說仍構成不小的經濟負擔。尤其少女在面臨沒錢買衛生用品的情況時,或許羞於向旁人尋求幫助,令這種困窘成為女孩們心照不宣的秘密。

據統計,逾六成肯尼亞女性買不起生理用品。(Getty Images)

一名在英國利茲(Leeds)讀中學的少女2017年接受英國廣播公司(BBC)訪問時稱,自己出身單親家庭,母親要獨自養活五口人,並無閒錢給家中女孩,因此從11歲到14歲,她從未用過生理用品。「我會用襪子包着底褲,再放整整一卷紙巾,希望在回家前保持底褲不沾濕……我不知道還能怎麼做。」

另一位同樣出身基層的少女則表示,她在來月經時乾脆請假,直到有一日老師上門家訪。「我以為這件事只發生在我身上……所以我很害怕,只想待在家裏。」

在一些非洲國家,情況更加嚴峻,女孩們因月事而翹課、輟學,用草、布料、羽毛等材料製作衛生巾的替代品,更有女性不惜以賣淫交換生理用品。因生理結構而不得不承受的重擔,正壓在世上無數女人的肩膀。

肯尼亞政府自2011年起在基層社區學校派發免費生理用品,當地一包8片裝衛生巾售價1美元,然而這價格對不少民眾來說仍然太高。(Getty Images)

當月事遇上政治 「M巾稅」能否取締?

「月經貧窮」問題之所以普遍,一大原因在於女性衛生用品的價格不合理,基層人士缺乏低價或免費獲得的途徑。例如,歐盟將生理用品歸類為「奢侈品、非必需品」(luxury / nonessential items),這意味各國政府可以課稅較多(最低15%增值稅,即Value-Added Tax),將其作為財政收入來源。而被劃為「必需品」的商品徵稅更少(最低5%增值稅),以保證民眾負擔得起。

歐洲不少民間團體近年來向政府請願,希望取消向生理用品徵稅。他們認為女性無法自行選擇是否來月經,生理用品是生活必需品,因此所謂的「M巾稅」(Tampon Tax)並不公平。英國、立陶宛、捷克已經在與歐盟商議後,將生理用品重新歸類為「必需品」,只徵收5%增值稅,法國、德國則將稅率調至10%以下。

2016年英國進行脫歐公投期間,歐盟規定下的「M巾稅」曾引發熱議。(Getty Images)

隨着女權議題受到更多關注,「M巾稅」不時成為炙手可熱的政治議題。2016年英國脫歐公投,不少人反感歐盟對生理用品的重稅要求、以及其對國家徵稅的控制,就結果而言,或壯大脫歐派勢力。英國自2015年起將「M巾稅」所得捐給女性慈善團體,而歐盟也計劃在2022年允許成員國免除向衛生用品徵收消費稅。

縱觀全球,肯尼亞早在2004年便取締生理用品的增值稅,加拿大、澳洲、馬來西亞、印度也仿效這做法。美國有35個州份仍徵收被稱作「M巾稅」的消費稅,當中22個州議會在2019年收到廢除該稅的議案,惟全部未能通過,相信改變仍需要時間。

圖為1月31日,支持脫歐的民眾在倫敦慶祝英國正式脫歐。(Getty Images)

月經:房間裏的大象?

正如談及「月經貧窮」,大多數人也許只會想到印度、非洲等例子,月經這一議題也總在公眾討論中的邊緣地帶。例如近期2019冠狀病毒病(COVID-19)抗疫過程中,武漢的女性醫護人員數月以來缺乏生理用品,但問題直至上月底才引起輿論關注,此前還出現義工希望捐贈衛生巾、卻被醫院方面拒絕的情況,因高層並不知曉女性員工的需求。

佔世上一半人口的女性,絕大多數人有親身經歷的議題,卻往往如同「房間裏的大象」缺乏社會關注。這背後自然有亙古及今的「月經羞恥」文化作祟,也不能忽視客觀上生理性別隔閡所致的不了解。若想破除「月經貧窮」、還女性尊嚴,也許最終還需看如何跨越這一隔閡。

圖為印度電影《M巾俠》男主角,該片改編自真人真事,講述一位印度企業家發明廉價衛生巾生產機器的故事。(《M巾俠》影片截圖)



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