利物浦奪英超幕後功臣︱美國班主眼光獨到 由降班區到達應許之地

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1892年成立的利物浦,曾是英格蘭足球史上最成功球隊,踏入英超年代,球會仍堅持以家族式土法經營,球場內外的競爭均逐漸追不上宿敵曼聯。捱到2010年夏天,只剩下最後一口氣──距離被勒令破產,只餘下最後一日限期。

危急存亡之際,美國商人約翰亨利和他的團隊及時出手,以3億英鎊收購利物浦。9年半時間之後,紅軍終於重返他們應有的高度,為亨利的投資帶來巨額回報。

令利物浦陷入萬劫不復境地的,是兩個美國商人George Gillett和Tom Hicks,最終幫助紅軍逃出生天的,恰巧也是兩個美國商人約翰亨利(John Henry)和他的拍檔華拿(Tom Werner)。

兩人多年來只從事棒球相關業務,芬威體育集團(Fenway Sports Group,下稱FSG)擁有美職棒球隊波士頓紅襪(Boston Red Sox),原本對英式足球全無興趣,全靠「左右手」贊奴錫斯基(Joe Januszewski)「日哦夜哦」,他們對英國足球和利物浦,留下一點點印象。當紅軍來到命在旦夕一刻,約翰亨利敏銳的商人觸覺,令他有興趣知道更多。

利物浦奪英超幕後功臣︱紅軍狂迷公器私用 一個電郵逆轉愛隊命運

美國商人George Gillett和Tom Hicks幾乎令利物浦走上不歸路。(Getty Images)

利物浦兩大災星

2007年2月,當George Gillett和Tom Hicks以1.74億英鎊從摩亞士家族手上購入利物浦股權,兩人承諾為球會償還4500萬英鎊債務,另花2.15億英鎊興建新球場。

他們開出的空頭支票不單無一兌現,而且只不過是短短3年多後,球會債務激增至2.37億英鎊。時任利物浦行政總裁派利(Rick Parry)憶述,兩人對球會經營理念南轅北轍,球會內部無所適從,Gillett與Hicks的不和不斷升級。2008年Gillett希望退股,卻被Hicks運用大股東否決權阻止。派利說:「球會架構已不能正常運作,再沒有我的位置。」2009年2月,他離開工作10個年頭的利物浦,球會的前途急速下墮。

2009年環球金融海嘯爆發,全球多間大型銀行本身也陷入危機。利物浦貸款興建新球場的希望幻滅,每年單是償還原來的債務利息,便高達3000萬英鎊。球會現金流枯竭,影響球員買賣和合約銀碼,領隊賓尼迪斯持續與新管理層角力,連帶影響球隊表現。2008/09球季紅軍是英超亞軍,之後一季失去沙比阿朗素後只得令人失望的第七名,失去歐聯席位。賓帥黯然離隊,換上鶴臣領軍,球隊進入英超年代最黑暗時期。

【FSG收購利物浦時紅軍陣容】

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白武士及時趕到

2.37億英鎊債務在2010年10月中到期,一心賣盤走人的Gillett與Hicks等待買家出現,不同傳聞不絕流傳,認真出價者絕無僅有。球會命在頃刻之際,FSG出價3億英鎊收購。可是Hicks不滿價格太低,他一心以為可以叫價到6至8億英鎊,於是企圖阻止交易。最大債權人蘇格蘭皇家銀行(RBS)對兩人已失去耐性,最壞打算是親自接收利物浦。幸好倫敦高等法院最終允許交易進行,利物浦驚險避過破產一劫。

當時利物浦在鶴臣帶領下一籌莫展,7輪比賽過後只得6分排在第18位,只較包尾兩隊韋斯咸和狼隊多1分,寫下球隊英超史上最黑暗歲月。

2010/11球季,鶴臣帶領的利物浦在7輪比賽後,排名一度跌至第18位,比同市宿敵愛華頓還低。(網上截圖)

【約翰亨利成為利迷救星】

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爛攤子逐一修正

易主只是個開始,FSG由內到外徹底改變利物浦。入主3個月內先辭退領隊鶴臣,由德高望重的杜格利殊暫代,最終該季只得第八位,於是又找來少帥羅渣士領軍。FSG擅玩Money Ball,巧妙運用運動數據找尋「性價比」高的球員,轉會策略亦有所改變:除個別例子,基本上專攻25歲以下年輕球員,羅渣士的領軍理念正好適合他們。

他們不熟悉足球,並曾為此交上學費。錯誤聘用高莫利(Damien Comolli)為足球總監,結果買入一堆「水貨」。不過高莫利引入的分析師米高愛華士(Michael Edwards),日後成為多宗神交易背後的「格價專家」。導致他被炒的最後一根稻草──佐敦軒達臣,最終成為球隊首奪英超的冠軍隊長,實在有點冤枉。

球場內的一切需時學習,他們最擅長的品牌建立和商業推廣幾乎立即已取得效果。FSG短時間內已為球會物色到大量新贊助,引入現代化球會管理,一步步幫助球隊重上軌道。

【高普領軍首仗球員身在何方?】

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高普加盟改變一切

雖說球隊在羅渣士麾下離聯賽冠軍只差一步,但當時利物浦只能說是「體質有改善」,爭冠之路其實有點勉強,至2015年魅力十足的德國主帥高普加盟,紅軍才是真正重生。

高普的微管理將球隊一切打理得熨貼,為球隊和每個球員定下目標,同時科學化管理球員各項數據,發揮出球員最大潛力。更重要是他高超的球員管理技巧,球隊上下變得團結一致,全力朝共同目標邁進。他與愛華士等組成的轉會委員會,發掘出一個又一個超值球員,800萬英鎊筍價從侯城收購羅拔臣,幫助這個蘇格蘭球員逐步蛻變為全球最佳左閘之一,正是最佳示範。

【利物浦今夏可能放走的7個球員】

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Money Ball的威力

他們不會死守低買高賣方針,亦懂得買入帶來龐大價值的高價球員,連率先引用Money Ball的美國職棒球隊奧克蘭運動家(Oakland Athletics)前總經理Billy Beane也大讚利物浦。現為運動家執行副總裁的他認為,最佳例子是4000萬英鎊買入沙拿,「當時人們認為他太貴了,結果他的價值,遠遠超越他的轉會費」。

Billy Beane說:「這是善用數據優勢的最佳例子:花去一大筆金錢後,取得高於人們預期的價值。」7500萬英鎊收購中堅雲迪積克、6680萬英鎊購入門將艾利臣,道理也是如此。

自高普加盟後,球隊穩定朝正確方向前行。一切並非一蹴而就,第一年聯賽盃決賽不敵曼城,歐霸決賽被西維爾擊敗;第二年英超重返前四,搶得歐聯資格;第三年闖入歐聯決賽,冠軍卻是皇家馬德里。一步步上揚,到他領軍第四年終於奪得歐聯錦標,跟英超冠軍又只差1分之微;幸好踏入第五年,大功告成,以極具說服力姿態,捧起英超錦標。

【利物浦首度高舉英超獎盃】

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向球迷許下四大承諾全數達到

FSG投資利物浦10年亦修成正果。2017/18財政年度利物浦錄得1.25億英鎊稅前盈利,打破世界紀錄,球會價值連年攀升。去年5月財經雜誌《福布斯》估計利物浦價值達17億英鎊,甚至有專家估計他們價值已超越20億英鎊,足足是FSG當年投資的6倍以上。

對球迷而言,相信最重要的,定必是班主約翰亨利信守收購時許下的四大承諾:吸引全球最佳球員加盟,令紅軍再次成為一支不斷贏波的勝利之師,問鼎歐聯和英超錦標,以及為球隊建立勝利文化。經歷10年高低起跌,亨利當年承諾,全數達到。

他不止眼光獨到,看中利物浦的潛力,不惜涉足不熟悉的足球領域,執行能力之高也使人佩服。他的最大回報不止個人財富大幅升值,更成為全球利物浦支持者心目中的英雄。10年前,如果沒有他及時出手,以卓越管理手腕按部就班,重新規劃,苟延殘喘的利物浦,絕對不會重現光輝,走到今天的風光日子。

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