【科技.未來】商界發表新太空衣 步進新太空時代

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NASA推出新太空衣,亦代表即將步進新的太空時代。一方面,重返月球只是起點。NASA在聲明中介紹,xEMU設計為可替換組件,調校成於太空漫步或行星表面使用;同樣的核心系統也可用於國際太空站、月球軌道太空站Gateway、月球,甚至火星。而太空衣日後可升級,用於火星環境,包括在充滿二氧化碳的大氣層中加入額外生命維持技術,以及改良外層衣料幫助太空人度過火星上的寒冬和炎夏。

承接上文︰【科技.未來】NASA全女太空漫步插曲 新太空衣緣何姍姍來遲?

兩周前,NASA發表了為2024年重返月球之用的新太空衣xEMU。(NASA)

要真正能在月球使用,xEMU仍需完成一些測試工夫。NASA計劃在2021年再對太空衣設計作另一主要檢討,之後xEMU要通過一個電池測試,包括放到真空室中模擬月球環境。順利的話,就可運送xEMU上太空,NASA計劃在兩年內發射太空衣到國際太空站,由太空人穿着漫步太空,收集有用數據。

NASA表示,正為2024年首程載人前往月球建造兩件xEMU太空衣,之後希望把生產任務交予私人太空業者。最近,NASA向商界徵求意見,冀將生產程序交予承包商。「我們不想參與太空衣生產業務,最好留給業界,希望他們創新,設法更快、更便宜地生產太空衣並供應給商業團體。」 NASA艙外活動辦公室經理Chris Hansen說。

這也反映和切合了NASA欲開拓太空商業化市場的未來設想。就在NASA發表xEMU翌日,維珍集團旗下的太空旅遊公司維珍銀河(Virgin Galactics)展出了與運動廠商Under Armour合作設計的太空衣,給未來次軌道太空短途旅客穿着。整套藍色太空服除了打底衫褲、連身外衣和運動鞋,另有訓練服裝和限量版外套,以紀念旅程。所有服飾都為每名旅客度身訂造,包在那25萬美元票價中。

維珍銀河暫時計劃在2020年代中投入商業服務。維珍銀河的旅客會穿着這套服裝,先後搭乘運輸機VMS Eve和太空飛機VSS Unity,在感受四、五分鐘無重狀態和太空景色後重返地球。由於旅客不會離開太空機艙,換言之,技術上這套並非真正的太空衣,只講求旅客舒適及機艙內離開座位飄浮時的安全。因此,它們只由輕身物料製成,在手肘、膝蓋等部位加墊。太空服亦可客製化,例如加上名牌和國旗,也有暗袋供旅客帶少許私人物品上太空。

SpaceX也隨Dragon太空船發表了太空衣,並由人偶Ripley穿着升空。(NASA;SpaceX)

或於明年起載人前往太空站的SpaceX,在今年3月Dragon太空船試飛時就載了人偶Ripley(取自電影《異形》女主角之名),穿上自家研發的黑白色防火隔熱太空衣、3D打印頭盔等。波音(Boeing)的Starliner太空船將用作往返地球和國際太空站,2017年初發布了供乘客穿着的藍色太空衣,比太空穿梭時代太空人所穿的輕10磅。

NASA的月球登陸器及相關資金仍未有定案,令重返月球所用太空衣的最終定案仍有變數。圖為Blue Origin所設計的月球登陸器模型Blue Moon,正極力爭取NASA採用。(Getty Images)

但NASA若希望一切成事,首先要得到重返月球任務所必要的經費。特朗普政府要求在NASA現有每年210億美元經費以外,為下年度額外增加16億美元撥款,以加快派人重返月球,但會否獲國會批准仍是未知之數。增撥經費的重要性在於,太空衣最終設計會視乎NASA選擇哪款登陸器載人到月球表面,若NASA沒有足夠經費提供予私人公司建造登陸器,會影響太空衣的生產進度。NASA人類月球探索計劃總監Marshall Smith坦承:「的確關乎何時會決定登陸器的合約……視乎那一大筆所需的資金何時可以提供。」

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上文節錄自第186期《香港01》周報(2019年10月28日)《首次全女班升空漫步插曲 新太空衣緣何姍姍來遲》。

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