以直升機「空中捕獲」推進器 下一步回收使用整枝火箭?

撰文:01周報
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上周美國公司Rocket Lab運送衛星上太空,首次嘗試了一直有別於SpaceX獵鷹9號(Falcon 9)火箭垂直降落的回收方式,以直升機在半空捕捉推進器。雖然直升機一度成功勾住推進器的降落傘,最後卻因機師決定鬆繩,將推進器墜入海中再回收,而未完全成功。到底這間公司為什麼要用這種手法?
而這公司以外,如何回收火箭也是不少業者或國家正在攻堅的技術難題,我們距離能夠完全回收火箭,開啟下一個太空時代,還有多遠?

Rocket Lab先以降落傘將火箭推進器減速,再從直升機放下長索吊起,惟機師考慮安全,最終放開推進器,墜入海中再回收。(Rocket Lab影片截圖)

目前,只有SpaceX能夠成功發射火箭到軌道後,部份回收再重新發射。獵鷹9號火箭的推進器在與火箭第二節分離後,能夠利用預留的推進燃料,伸出腳架,垂直降落到海上或陸地的平台。

之所以要研製可重用火箭,不外乎是降低生產和發射成本,以及縮減每次火箭發射之間所需時間,從而開拓更多太空科研,滿足成長中的低地軌道衛星發射市場。Rocket Lab行政總裁Peter Beck說,從材料和人力成本而言,火前的第一節推進器佔整枝火箭成本的80%;而租用直升機回收則只需每小時4,000至5,000 美元左右:「回收火箭可以節省大量時間,不必從頭開始建造一枝全新的火箭,所以顯然能夠節約成本。」

不少國家和業者在回收火箭推進器上仍有種種技術困難,Rocket Lab之後會再嘗試以直升機回收火箭推進器。(Rocket Lab)

Beck說,雖然機師最終決定鬆繩,不過他對是次測試滿意:「我們今天實現了99%目標;剩餘的1%是因為機師不喜歡那捕捉時的感覺,所以將那節火箭鬆開了。」

不過,對於數家公司及國而言,在研究回收整支火箭重複使用的路程上,他們所面對的艱鉅技術挑戰,絕對不只1%尚未攻克……

詳細內容請閱讀第316期《香港01》電子周報(2022年5月10日)《以直升機回收推進器 下一步是完全重用火箭?》。按此試閱電子周報,瀏覽更多深度報道。

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