受訓海豹識唱《一閃一閃小星星》 有助人類研究語言障礙

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蘇格蘭聖安德魯斯大學(University of St Andrews)的蘇格蘭海洋研究所(Scottish Oceans Institute,SOI)研究員,最近訓練三隻灰海豹(Grey seal,學名Halichoerus grypus)模仿人類發聲,牠們分別是甘道夫(Gandalf)、賈尼絲(Janice)和佐拉(Zola),當中又以佐拉的表現最為出色,一次能模仿多達10個音符,甚至唱出經典兒歌《一閃一閃小星星》(Twinkle Twinkle Little Star)及《星球大戰》的主題曲,有關研究已發表在科學期刊《當代生物學》(Current Biology)上。

是項研究由斯坦斯伯里博士(Dr Amanda Stansbury)及雅尼克(Vincent Janik)教授負責,他們從3隻灰海豹一出世就進行觀察,先研究其自然發出的聲音,然後透過播放不同的音樂旋律與人類語言的元音(vowels),來訓練牠們模仿新聲音。

研究團隊指出,雖然鯨魚、海豚等海洋生物經過訓練都能發出模仿人類的聲音,但牠們的發聲機制與人類不同,而灰海豹是目前唯一已知與人類同樣用喉頭發聲的動物,屬於喉上聲帶構造(supralaryngeal structures)。

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「表現好到令人吃驚」

三隻海豹的歌聲令研究員「感動到喊」,坦斯伯里稱:「這些海豹表現好到令人吃驚,雖然尚未算很完美,但畢竟那非一般海豹會發出的聲音,因此已足以使我佩服,研究亦顯示出海豹的發音相當靈活。」

雅尼克表示,研究提升了人們對聲音學習的理解,而有關技巧對人類語言發展非常重要,「有趣的是,非人類靈長類動物在這方面的能力非常有限,如今發現其他哺乳類動物能與人類一樣運用聲道,將有助我們探究基因和模仿學習如何影響發聲技巧,同時啟發新方式去研究語言障礙」。他指出,這些灰海豹自出生後兩至三個星期便離開了母親,因此科學家可以準確控制牠們所聽到的聲音,令研究更有效率。

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