國泰由「不搞廉航」到擬購HK Express 取態急轉 或因一關鍵因素

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國泰航空(0293)過去一直拒絕開拓廉航市場,今早卻突然公布有意收購本地廉航香港快運(HK Express),叫不少人大跌眼鏡。

國泰對廉航的態度急轉,或許是因為HK Express的成功,已證明了香港本地廉航有足夠市場,無懼東南亞同業的「價格戰」。

近年廉航急速崛起,侵佔了不少傳統航空公司的市場。對這航空業大潮流,不少地區的龍頭航空公司都選擇「順風而行」、開拓廉航市場,例如新加坡航空集團旗下便有廉航品牌Scoot。但國泰航空(0293)過去一直拒絕開拓廉航市場,堅持走「高端服務」路線,寧可升級機場貴賓室,也無意發展廉航。

逆潮流下,國泰業績持續欠理想,上月雖預告去年成功虧轉盈,錄23億元股東應佔溢利,但離高峰期表現尚遠,且一直未見有新的業務增長點。直到今早國泰發通告確認,正積極商談收購香港快運(HK Express),雖強調目前未訂立任何協議,但也足夠投資者興奮,股價今早曾逆市彈逾3%。

國泰今早發通告確認,正積極商談收購香港快運(HK Express),但目前未訂立任何協議。(通告截圖)

國泰去年轉口風「永不說永不」

國泰過往多次否認會開拓廉航業務,行政總裁何杲於2017年8月便表示無意發展廉航,原因是市場競爭激烈,現時開展業務會頗為艱難,又指國泰雖然有全面服務,但價格上並非不可以與廉航公司競爭,稱集團部分採用座位較多客機的航線,票價可以比廉航便宜。

到去年,國泰終於轉口風,顧客及商務總裁盧家培去年5月接受《明報》專訪時表示,對營辦廉航「never say never」,會繼續思考探索廉航模式,意味或會在現有業務加入部分廉航元素,與過往公司管理層一直表明無意拓展廉航的說法大有出入,市場對此相當受落,當日股價曾彈近3%。

國泰行政總裁何杲曾指,無意發展廉航,因市場競爭激烈,國泰發展全面服務,並非不可以與廉航公司競爭。(資料圖片)

在港辦廉航「輸在起跑線」

不過,國泰在廉航上的審慎取態實在可以理解,因為綜觀國際經驗,廉航競爭劇烈,過去有太多失敗例子,叫人卻步。

瑞銀投資研究部董事總經理連沛堃(Eric Lin)表示,經營廉航的先決條件在於成本控制,之後才有機會可持續發展,過往很多廉航失敗,都是敗在「成本控制」上。而在香港經營廉航,因為要跟人力成本較低的東南亞的廉航直接競爭,在成本上是「輸在起跑線」,所以業界一開始對廉航在香港發展的空間都比較悲觀。

HK Express被航空公司評級網站AirlineRatings.com評為最安全的廉價航空公司之一。(資料圖片)

HK Express證本地廉航有生存空間

對國泰來說,最初的「如意算盤」可能是預計HK Express會蝕錢,繼而削減航線,被自然淘汰。但過了一段時間,HK Express這本地廉航卻經營得「有聲有色」,印證了本地廉航有生存和發展空間。截至去年4月,HK Express發展至擁有近24架客機,並計劃在未來4年內增加至33架,通航城市有26個,而日本各城市就佔了該公司一半的航線,今年7月更會開設直飛宮古(下地島)的新航線。HK Express的安全性也受國際認可,總部位於澳洲的航空公司評級網站AirlineRatings.com早前公布10間最安全的廉價航空公司,HK Express便成為少數上榜的亞洲公司。

連沛堃指,本地廉航有市場,部份原因是香港旅客對東南亞等地的廉航的安全和服務水平欠信心,傾向坐香港本地的航空公司和熟悉的品牌,令本地廉航「有得做」。此外,雖然本地廉航跟東南亞同業在成本上有先天差距,但都可以透過改善自身經營效率去減少成本上的劣勢。他預計整個亞太區的廉航市場會繼續發展,隨着短途旅行的人愈來愈多,也愈來愈習慣廉航,相信廉航未來會有不少發展潛力。



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