一個發現證明一切 「狄更遜水母」刷新地球已知最古老動物排行榜

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在人類出現在世界前,地球早已是無數生命的故鄉,而這最早可以追溯至距離今日40億年。但發展出複雜結構的生命,則是在當時的30億年之後,即前寒武紀時期。其中一種在當時生活的神奇生物「狄更遜水母」(Dickinsonia)引起了科學家的興趣。但科學家從來不知這到底是一種動物、植物還是真菌。

藝術家筆下的狄更遜水母,在河底或海底的生活模樣。(網絡圖片)

狄更遜水母(Dickinsonia)的化石最早在澳洲南部、弗林德斯埃迪卡拉的山脈上發現。根據化石所藏的地層,可以估算出這是生活在距今5.58億年前的前寒武紀時期。化石顯示這種生物呈左右對稱,大小由幾毫米至1米不等,沒有明顯其他器官結構,呈扁型狀。

發現膽固醇確定是動物

除狄更遜水母外,科學家在埃迪卡拉的山脈上發掘到大量同期的生物化石,因此把這種生物統稱為「埃迪卡拉生物群」,而狄更遜水母是暫時已知最古老的物種。

然而沒人得知狄更遜水母到底是一種動物、植物還是真菌。因為單從化石的簡單扁型結構,無人能確認這是一種甚麼樣的生物。直到今天謎底終於解開:澳洲國立大學一個團隊在俄羅斯西北部、白海附近的岩石發現了狄更遜水母的化石,經一起保存的細胞組織檢測出有膽固醇的成分。

膽固醇作為動物細胞構成細胞膜的基本物質,只有動物獨有,因此判斷狄更遜水母是一種動物。這令狄更遜水母刷新紀錄成為地球上已知最古老的動物。

狄更遜水母的化石在世界多個地方均有發現,說明這動物當年是充斥着地球各個角落的。(網絡圖片)

寒武紀前數千萬年發生甚麼事?

美國麻省理工學院地球生物學家薩曼斯教授(Roger Summons)表示,這次發現終結了悠久以來有關狄更遜水母是甚麼的爭議:「對我而言,化學是不會騙人的。」

薩曼斯教授指出這次發現的重點,是揭示了早在前寒武紀已有動物的存在,而不是在「寒武紀大爆發」的時候才出現。所謂寒武紀大爆發指在5.4億年前的寒武紀期間,出現極大量的生物。科學家發現動物界中絕大多數的「門」,都是在寒武紀大爆發期間形成。

因過去未有直接證據證實前寒武紀有動物,這次發現引導科學家找尋到底地球發生了甚麼事,令這些扁平簡單的動物們進化,成為奇蝦或怪誕蟲一類的有趣寒武紀生命。

(綜合報道)



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