【氣候變化】研究:高溫影響生育能力 熱浪致不孕、出生率下降

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適逢本月2日至14日波蘭氣候峰會(COP24),各國領袖積極落實2015年達成的「巴黎氣候協定」,隨着近年世界各地極端天氣的威脅,氣候問題更顯得刻不容緩。最近的研究發現,氣候暖化可能是導致男性精子數目下降的元兇。

科學家透過擬榖盜(red flour beetles )這種昆蟲作研究,發現氣候變化可能會對雄性生殖力造成影響,包括求偶行為的減少、性行為減少、卵子受精能力下降等。若高溫持續甚至令雄性幾乎完全喪失繁殖能力,長遠影響族群大小甚至可能會使物種滅絕。研究還顯示,這個影響還適用於哺乳類等溫血物種,意味人類也是受害者。

擬穀盜

負責研究的英國生態學家Matt Gage表示,採用擬榖盜乃因牠們是地球上最常見的物種之一,研究結果對於了解物種如何回應氣候變化非常重要。他解釋:「我們知道生物多樣性受氣候變化影響,但具體的成因和敏感性卻難以確定。此研究顯示,在大量全球生物多樣性模型的系統中,當氣候環境溫度上升時,精子功能是一種特殊的敏感性特徵。」

實驗將擬穀盜分為兩組,一組存放在標準的控制條件,另一組則存於極端高溫環境下五天,即較一般合適的生存溫度高出攝氏5至7度。研究發現,高溫環境會使雄性精子數目減半,而且持續的高溫環境幾乎使雄性的精子全部死亡。然而,雌性幾乎不受高溫影響,但高溫仍會影響牠們生殖道中授精的精子,精子很容易在受精前便死亡。

高溫不僅影響精子的數量,同時影響了其活動能力以至受精機會。(資料圖片)

研究人員亦發現高溫會削弱雄性的性行為,較正常溫度低一半。受高溫影響的雄性所產生的下一代壽命較短,而且這些子代在生殖方面同樣受到影響。研究警告,這表示過去受到高溫影響的族群,生殖能力或許已受永久破壞。

另一研究員Kris Sales補充:「研究同時顯示熱休克(heat shock)對溫血動物的雄性生殖力也有影響,而且過去的研究也發現高溫會導致哺乳類的不孕症。我們的研究顯示熱浪令雄性生育的健康狀況減半,其持續的影響令人驚訝。」

Alan Barreca 研究美國過去80年的出生率,發現氣候變化的關鍵因素。(UCLA)

影響不限於較炎熱的地區

美國加州大學洛杉磯分校環境經濟學家Alan Barreca研究過去美國80年來的出生數據,也發現氣候變化對人類生育的影響。他發現酷熱的天氣減低懷孕的機會,而問題預期會因全球暖化而變壞,意味熱浪會令人懷孕的難度增加。他指出:「如果你看看在八月份熱浪之後的九個月,來年的五月份你會見到出生率顯著下降。」

他解釋這並不是因為人在炎熱天氣少了性行為,事實正好相反,問題是高溫影響了男性的生育能力,研究發現精子製造的數量在熱天有所下降。研究同時發現這個影響遍及全美,Alan Barreca認為原因很可能在於,炎熱州份的人多會留在有冷氣的地方;而且北方州份的人也對熱浪少有準備的原故。

有些環保人士可能對於研究感到「欣喜」,認為人類導致碳排放,低出生率限制人口增長將有效減慢氣候變化。但Alan Barreca並不同意:「世界上有很多更有效的方法去減低出生率,為女性提供經濟機會和計劃生育在控制出生率有更大幫助。」此外,他憂慮現時的低出生率已經無法維持人口水平,令國家需要依賴外來移民人口。

雖然有關氣候變化影響人類健康的研究仍處起步階段,但上述研究經已清楚發出警號,證明氣候變化所帶來的影響或許較以往所想的還要廣泛,而且不只限於最炎熱的國家和地區。各國應盡快就這方面進行深入的研究,以便及早制定合適的對策方案。



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