【諾貝爾獎】肝炎威脅人類健康 得獎者偉大發現 拯救數百萬人命

撰文:許懿安
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2020年諾貝爾生理學或醫學獎由阿爾特(Harvey J。 Alter)、霍頓(Michael Houghton)和查爾斯・賴斯(Charles M. Rice)分享。他們的發現,讓人類防治丙型肝炎的大門打得更開。

負責評選的瑞典卡羅琳醫學院(Karolinska Institutet)在10月5日發出的新聞稿指出,在他們之前,甲型及乙型肝炎的發現是醫學界向前踏出的重要一步。但大部分的病因仍是未為人所知。三名得獎者的發現「揭開導致慢性肝炎病例的餘下原因,令血液檢測和研究新藥變得可能,挽救數百萬人性命。」

卡羅琳醫學院在新聞稿中指出,肝炎(hepatitis)是希臘語中的「肝」和「炎症」一詞組合起來的結果。它主要由病毒感染引起,但酗酒、環境毒素和自身免疫疾病等也是重要的原因。

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文中指出在1940年代,人們開始較清楚有2種類型的傳染性肝炎。第一種是甲型肝炎(hepatitis A),經污染的水或食物傳染,但對患者幾乎沒有長期影響。第二種類型的肝炎主要通過血液和體液傳播。它可以導致慢性疾病,並發展為肝硬化(cirrhosis)和肝癌(liver cancer),這種類型的肝炎威脅更嚴重。

這種類型的肝炎是隱性的,因健康的個體在感染之後,或多年後才會出現嚴重的併發症。通過血液傳染的肝炎與高發病率和高死亡率相關,導致全球每年逾100萬人死亡,從而使其成為與HIV感染和結核病相當的全球性健康問題。

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