【科技.未來】降低升空成本 貝索斯要太空探索遍地開花

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亞馬遜(Amazon)創辦人貝索斯(Jeff Bezos)於上周透露其月球工業村的願景。比起昔日的太空競賽,他認為是次各界重返月球應更多合作,但又是否可行?

亞馬遜(Amazon)創辦人貝索斯(Jeff Bezos)上周在美國國家太空學會(National Space Society)國際太空發展會議上,透露旗下太空探索公司藍源(Blue Origin)的月球工業村的願景,並指太空探索不是競賽,其促請各方未來通力合作。他認為太空探索就如昔日的互聯網,數以千計不同大小規模的公司取得了成功。(詳見:各界重返月球 是競賽還是合作?

貝索斯以互聯網的發展經歷作例子,除了鼓勵合作之外,其實有另一重意思。亞馬遜和Facebook之所以能冒起,其中一個重要原因,是當時互聯網發展中各種最困難的步驟都已經完成,否則Facebook根本無法由兩個青年在大學宿舍中創立。現時全球最大電商亞馬遜也一樣,貝索斯創立之時也毋須從頭建立支付系統,信用卡、物流系統早已存在。反觀太空探索,現時雖然多了私人公司參與,但技術門檻仍不足以讓太空創業者像一眾互聯網公司在過去20年般遍地開花。

我們需要的是一種類似商業航空公司、可以讓飛機飛完又飛的模式,在某個時間間距下服務和維修。
Blue Origin創辦人貝索斯(Jeff Bezos)

SpaceX去年末曾成功把回收的天龍號太空船及獵鷹火箾重新升空,惟貝索斯認為現時升空成本仍過高,不利行業發展。(視覺中國)

一直以來,太空探索的最大障礙在於火箭升空的成本過高,過往每次太空任務的火箭只能用完即棄。直到近年,SpaceX在這方面開始取得一些成果,2015年成功讓其造價6,000萬美元的「獵鷹9」號(Falcon 9)火箭,升空後垂直着陸地球表面回收;去年底,其「天龍」號(Dragon)太空船更搭載「獵鷹9」號火箭,成功為國際太空站補給,令SpaceX成為首間成功重新發射已回收的太空船和火箭的公司。

雖然技術上有所進展,但貝索斯提醒,現時太空船和火箭再用只是技術可行,實際上每次發射任務之間的檢查、維修、補給的成本仍然極高,升空的次數也不夠密。上月初馬斯克便透露,現時重新發射一次已使用的「獵鷹9號」火箭仍需5,000萬美元成本。他雖然表示未來可降至數百萬美元,但一如其以往作風,並沒有透露確實時間。

貝索斯認為,這方面的任務是現時最重要的工作:「我的角色是幫助建立這些最困難的基建,因為我有這樣的財力。」Blue Origin正研發新型的New Glenn火箭,預計2020年測試。

相較昔日的太空競賽,人類這波重返月球大計熱鬧得多。移居外太空如何可能,或許有待第一個月球基地建成了才能進一步解答。

上文節錄自第114期《香港01》周報(2018年6月4日)《重返月球 從競賽到合作》。

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