【科技.未來】飛天車不是夢 Uber 5年內推空中的士服務

撰文:
最後更新日期:

飛天車發展近來愈趨熱鬧。上月初,Uber在Elevate 2018大會上宣布延續與美國太空總署(NASA)合作,並招募了多間公司研發飛天車,以提供飛天的士服務。Google創辦人兼母公司Alphabet行政總裁Larry Page投資的初創公司Kitty Hawk,亦在本月初發布了飛天車Flyer。人類多年來對飛天車的幻想,是否即將成真?

「我們的目標是讓所有人每天飛行,陸上交通將會成為過去。」 Kitty Hawk行政總裁及Google X實驗室創辦人特倫(Sebastian Thrun)如此揚言。Kitty Hawk近日發布的飛天車Flyer,配備十個全電動推進器,能在水面3至10呎飛行,最高時速約32公里,大約可飛行20分鐘。

Kitty Hawk設計供單人乘坐的全電動飛天車flyer,僅重250磅,可在離地面或水面3至10呎飛行20分鐘,暫時限制為時速20英里。長遠希望時速可增至100英里,及駕駛訓練由現時1小時降低至5分鐘。(視覺中國)

解決交通擠塞 改變出行方式

這些速度和飛行時數或許不夠吸引,特倫解釋:「現時限制於水面10呎飛行只為安全起見,確保無人受傷。但這種載具時速可以高達50、60,甚至100英里(約80至160公里)。」 Kitty Hawk數個月前在拉斯維加斯湖開設了駕駛訓練中心,並已進行了約1,500次試飛。

Kitty Hawk團隊曾試過用汽車軚盤、船用油門或電子遊戲手掣,以找出讓人最舒服的操控桿設計。現時駕駛Flyer需要一手控制方向搖桿,另一手推動滑桿調控速度,此外沒有任何其他儀器、錶板,特倫形容 「容易到像玩Minecraft(一款電腦遊戲)一樣」。測試另一重點是要保持Flyer的輕盈,據美國聯邦航空總署(FAA)的分類,254磅以下載具屬超輕型級別(ultralight),因此,駕駛僅重250磅的Flyer毋須飛機師牌照。

Uber計劃於2020在美國達拉斯及洛杉磯開始試驗網約飛天的士服務UberAir,2023年正式投入商業運作。(視覺中國)

美國有線電視新聞網(CNN)財經記者克蘭(Rachel Crane)本月初去了該訓練中心,沒有飛機師牌照的她接受了90分鐘訓練後,輕鬆完成Flyer試飛。她表示,Flyer手掣靈敏,容易操控,「但這不是我坐過最舒服的『車』,你會感受到明顯震動。」特倫希望未來進一步縮短訓練所需時數至五分鐘:「若(訓練)少於一小時,將能開放予更多人飛行。」

特倫坦承Flyer現時只是休閒性質,要作為城市交通工具仍有一段距離,但他認為,對於生活在交通擠塞地區的人,飛天車在未來「將從根本上改變遊戲規則」:「現實是當你看看整體交通,絕大部分都在地上。而地面空間十分有限,空中則有大量空間。現時我們能令空中交通比地面交通更安全、更快、更便宜、更環保。」德國飛天車公司Lilium也聲稱,傳統上從紐約市中心曼哈頓駕車到甘迺迪機場需時55分鐘,駕駛飛天車可大幅減至5分鐘。

Uber正與NASA研發空中交通規管系統,同時與至少5間飛天車合作,部署推出飛天的士服務,圖為其中之一的Embraer X。(視覺中國)

特倫還想像,未來人類將會像現時使用Uber或Lyft等服務一樣,以手機網約飛天的士共乘,擁有自己汽車的做法將變得過時。雖然Kitty Hawk的計劃仍在「科研階段」,但特倫認為技術發展迅速,飛天車可望五年內推出。除Kitty Hawk外,Uber亦計劃於2020年在美國達拉斯和洛杉磯試驗共乘飛天的士服務UberAir,並在2023年正式商業運作。

為求達到目標,Uber一方面與NASA合作,把飛天的士計劃內容及數據交予NASA,讓它模擬航空交通、減免碰撞、空域管制等空中交通狀況。同時,Uber將於法國開設專門負責飛天的士的技術中心,並在五年內斥資2,000萬歐元,以促進諸如人工智能演算法、空中交通管制系統等相關技術。另一方面,Uber將維持中介人服務角色,飛天車將由Karem、Aurora Flight Sciences、Pipistrel Aircraft、Embraer和Bell共五間航天公司合作設計及提供,Uber只以上述技術投資協助,不會自己生產。

早期的飛天車設計真的是由飛機機翼與汽車組裝而成。圖為Convair Model 116。(Wikimedia Commons圖片)

飛天車是不是「車」?

福特的預言在數年後實現,美國工程師德萊福斯(Henry Dreyfuss)的ConvAirCar,真的把飛機機翼及推進器裝到汽車上,成功試飛66次,只是在1947年一次試飛中出現人命傷亡,令研發一度沉寂。直到1973年歷史重演,美國工程師史莫連斯基(Henry Smolinski)在一輛福特Pinto車頂裝上Cessna Skymaster機翼,結果與機師在一次試飛中雙雙身亡。

飛天車在數十年前一度熾熱,但無法成功之外更讓機師賠上性命。圖為以福特Pinot與Cessna Skymaster拼成的AVE Mizar飛天車。(Wikimedia Commons)

近年,飛天車隨着無人機及電池技術進步,以新的設計回歸市場。現時可能只有荷蘭公司PAL-V設計的Liberty和斯洛伐克公司AeroMobil的AeroMobil 4.0 STOL比較有車的模樣,陸空模式較為分明。

其餘更主流和先進的飛天車就像放大版的無人機,使用多個旋槳分散式電動推進(DEP),能垂直起飛降落,所以較正式的叫法為VTOL或e-VTOL(Electric Vertical Take-Off and Landing Vehicles)或載客無人機,類似科幻電影《2020》(Blade Runner)裏的警察回旋車(spinners)。

企業紛進場 觸發飛天車競賽

Uber和Kitty Hawk不乏對手,現時至少有19間公司正展開飛天車計劃,包括傳統交通企業,例如上述的Aurora在去年10月已被波音(Boeing)收購;空中巴士(Airbus)除了研發飛天車Pop.Up和Vahana外,還計劃在本年底為飛天的士計劃CityAirbus試飛,以準備2023年投入服務;空中的士研發初創公司Joby Aviation也在本年3月,從英特爾(Intel)、豐田汽車(Toyota Motor)、捷藍航空(JetBlue Airways)等共取得一億美元風險投資。

圖輯:部分研發中飛天車

+8
+7
+6

此外,部分國家的歡迎態度,亦有助加快實現飛天的士服務。例如新西蘭正研究採用Kitty Hawk的飛天的士Cora,總理阿德恩(Jacinda Ardern)對《紐約時報》說:「新西蘭希望在2050年達至零排放,(飛天的士)這項令人興奮的計劃將有助我們實現目標。」杜拜政府也正與德國的Velocopter測試類似計劃。

但飛天車要真正大規模應用,還面對甚麼實際問題?請見另文:《飛天車要成真 先要解決3大難題

上文節錄自第116期《香港01》周報(2018年6月19日)《飛天車從科幻走進現實》

瀏覽更多周報文章︰【01周報專頁

《香港01》周報各大書報攤及便利店有售。你亦可按此訂閱周報,閱讀更多深度報道。



X
X
請使用下列任何一種瀏覽器瀏覽以達至最佳的用戶體驗:Google Chrome、Mozilla Firefox、Internet Explorer、Microsoft Edge 或Safari。為避免使用網頁時發生問題,請確保你的網頁瀏覽器已更新至最新版本。