【科技.未來】國際太空站退役在即  太空商業時代來臨

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國際太空站暫定至少使用至2028年,但它終有一天會退役。隨着其壽命有數可計,加上美國太空總署(NASA)希望把有限資源專注於其他太空探索項目,在後國際太空站時代,一些私人公司營運的商業太空站或取而代之。

NASA商業太空飛行項目總監Phil McAlister明言:「國際太空站是政府對於太空目的地的壟斷。我認為現在是時候離開國際太空站,然後轉到私營領域了。現在可讓NASA開始把目光放到深空探索,並讓企業隨之行動。」

美國在登月任務結束及穿梭機退役後,分別在太空發展上出現斷層。當國際太空站退役只是時間問題,同時中國躍身太空強國,美國希望以商業太空站取代國際太空站,維持其太空霸主地位。(NASA)

前國際太空站項目經理Michael Suffredini創立的Axiom Space正研製太空站。他指出:「政府很早就意識到,要進行下一步太空探索的話,就不會負擔得起興建下一個太空站。這就是為什麼我們會建造一個太空站,以在國際太空站退役後取而代之。」

開啟低地軌道商機

事實上,國際太空站的前身「自由號」(Freedom),在計劃時就已經考慮過將之作為低地軌道商業化的跳板。在1982年的一則備忘中,時任NASA署長James Beggs寫道,他「堅信太空站是太空中大膽的下一步」,而且「是我們長遠計劃的重要部份,以在商業利益和科研價值上取得平衡」。

同樣,商界也早已幻想過。在阿波羅11號登月任務的兩年前,1967年第13次美國天文學會(AAS)會議的主題是「外太空旅遊」,更請了希爾頓酒店創辦人之子Barron Hilton就太空酒店演講。

NASA近年積極改當顧客,促進私人公司參與及太空商業化。圖為SpaceX上周展開首個正式商業載人任務Crew-1,成功以Falcon 9火箭及Crew Dragon太空船運載4名NASA太空人往國際太空站。(NASA)

在把低地軌道轉型商業化的大方針下,一方面,NASA近年已漸漸改為扮演顧客角色。例如它在2014年的商業載人計劃下,給予了SpaceX和波音商業合同,研發太空船Crew Dragon和Starliner。在重返月球的阿緹蜜絲(Artemis)計劃,NASA已命SpaceX、Blue Origin和Dynetics研製月球登陸器。9月它又公開徵求商業公司採集月球岩石。

另一方面,NASA也正在開發國際太空站的商機,為未來商業太空站鋪路。署理國際太空站總監Robyn Gatens解釋:「我們將會成為顧客,但在NASA以外,還需要其他顧客有能力在那些商業平台上購買服務,以支持他們營運。透過今天的太空站,我們正在開啟種種項目,令不同公司能夠嘗試在太空站上進行商業活動,看看有沒有可以開展的業務。」

去年6月在美國納斯達克交易所,NASA宣布國際太空站開放商業活動,除了讓旅客入住之外,私人企業還可在國際太空站進行更多商業活動。

NASA去年宣佈開放它在國際太空站的部分作商業用途,刺激太空商業化轉型。(NASA)

時任NASA財務總監Jeff DeWit解釋:「NASA沒想過能在開放旅遊一事上賺錢,我們的定價與維持太空站運作的支出相比僅佔一部份。這只是彌補我們的部份支出,而我們可用這筆錢前往太空更遠之處或去火星。」

近來,國際太空站上已展開了一些商業合作。去年,希爾頓逸林酒店(DoubleTree by Hilton)在國際太空站測試烤焗朱古力曲奇。化妝品品牌Estée Lauder本年9月宣布,會在國際太空站上拍攝一款產品的宣傳照片和影片,用於社交媒體廣告宣傳,並將至少十支產品作慈善拍賣。據美國廣播公司(ABC)透露,拍攝收費每小時17,500美元。

NASA也於本年5月確認,與荷里活影星湯告魯斯(Tom Cruise)洽談在國際太空站拍攝電影。電視節目製作公司Space Hero已預定拍攝真人騷,優勝者會在2023年前往國際太空站。Gatens解釋,NASA希望這些商業活動可以「向一些從未考慮過進行太空活動的公司開放商機。」

Axiom年初與NASA簽下商業合同,未來會將其太空站接駁國際太空站,分階段擴建,待國際太空站退役後獨立運作。(Axiom)

要為國際太空站退役準備,NASA已開始尋找由私人公司運營太空站的可能性。本年1月,它與Axiom Space簽訂了價值1.4億美元的合同,允許Axiom研製的商業太空站模組接駁至國際太空站運作。Axiom技術總監Matt Ondler預計,其太空站模組可於2024年發射,可為太空人提供額外居住和研究空間。

商業太空站顛覆設計

Axiom太空站的外形與國際太空站類似。Suffredini預計該太空站可獲不同顧客青睞。它可以像國際太空站一樣,作為政府太空機構和商業公司的研發基地;也可能是第一波太空旅客的目的地,因此,它請來知名設計師Philippe Starck操刀,內部裝修比國際太空站豪華得多。

Axiom的計劃是以國際太空站為跳板,逐步發射及擴建其太空站。Suffredini透露,Axiom已計劃添加至少另外兩個模組,其一是實驗室和生產設施,另一是全景觀測台,類似現在國際太空站上的穹頂艙(Cupola)。這些模組將會一直連接國際太空站,最後加上自主動力的模組。到國際太空站預計在2028年退役時,Axiom就能與之脫離,成為首個獨立運行的商業太空站。

Suffredini解釋:「建立一個連接到國際太空站的平台,可以讓站上的商業或政府用戶有一個過渡的空間,對於低地軌道上發展經濟的成功尤其重要。」

Axiom希望其太空站設計與國際太空站截然不同,並預期未來可為不同企業度身訂製商業太空站。(Axiom)

除了較早取得進展的Axiom,其他公司也在設計商業太空站。例如Nanoracks正研究把一些殘留在軌道上的火箭上節,改建成它稱為「哨站」(Outposts)的小型太空站。Sierra Nevada也開發了一個充氣式、三樓層設計的太空住所,聲稱可用作軌道上的太空站或月球表面基地。

Ondler預期,最早的太空商業市場來自私人太空人,包括太空遊客,或者來自缺乏自主發射能力的國家的太空人。最終,他預計在太空製藥、生產光纖電纜等範疇,將能覆蓋大部份太空站建造成本:「最初私人太空人會好重要,但未來將會被製造業大幅趕上。」

在後國際太空站時代,Suffredini預示,未來低地軌道將滿佈太空站,不少更會令國際太空站相形見絀。他透露,當Axiom建造了首個太空站後,下一步將會為一些想在軌道上生產商品的公司,度身訂造太空站。

Suffredini希望在五十年內,Axiom可造出一個大型旋轉太空站,內有公園、學校、購物中心,屆時太空人的家人都可住在太空。

這種想法與電商龍頭Amazon創辦人貝佐斯(Jeff Bezos)十分相似。他說過創立太空公司Blue Origin的一大目標,是要為太空經濟奠下基礎,讓數以百萬人在地球外工作和生活。他的意念來自已故美國物理學家奧尼爾(Gerard K. O'Neill)在上世紀七十年代提出的「奧尼爾殖民地」(O'Neill Colony)的構想,太空站是兩個相反方向轉動的圓柱,製造出引力。他去年在發布會上聲稱,每個可住100萬人,內有高速交通、農業區域;而且可調節引力和天氣。

Amazon創辦人貝佐斯(Jeff Bezos)在去年的Blue Moon發布會上聲稱,在太空建造殖民地將可保持地球宜居,促進人類文明發展。(Getty Images)

據Blue Origin本年9月公布的「軌道居所構成主管」職位招聘,貝佐斯似乎不是開玩笑。該招聘廣告說,其早期的太空站,「與設計供少數專業飛行團隊在深空使用的『探索』居所截然不同」:「要發展Blue Origin數以百萬人在太空中生活和工作的願景,人類需要居住和工作的地方,亦即創造具價值的經濟活動能夠進行的太空目的地系統……參照國際太空站並超越它的低地軌道可居住太空站,正是第一步。」

當然,要建成這些更具未來感、更大型的太空站,將要面對更大的工程挑戰,要將大量的建材運到太空,必須大幅降低升空成本。

Suffredini認為,如果人類希望文明擴展到太陽系,這些都是世界必要解決的問題:「我們想朝着這目標前進,真正在低地軌道定居。從探索到定居的演化,是人類必須邁出的下一步,永久在地球之外生活。那是我們的長遠目標。」

隨着太空出現各種富人才能負擔得起的商業活動,有律師預期,美國派人登月時引發的貧富懸殊爭議將會重現。圖為阿波羅11號任務發射前, 非裔民權領袖Ralph Abernathy(前)示威抗議。(Getty Images)

但民權律師Robert Patillo卻揭示了另一個問題。1969年7月,阿波羅11號發射升空前夕,一群美國南部黑人聚集在卡納維拉爾角(Cape Canaveral),抗議國家在還有很多貧窮人口之時送人進入太空。

Patillo預計類似的爭論將會重臨:「到本世紀五十年代,我們將會有私人太空站,只要你有足夠收入的話,可以在那裏度假。本世紀末我們可能還會有在月球上的太空站。問題是我們的社會如何確保這些有能力上太空的人合理地貢獻地球,令我們有醫療保健、潔淨食水和教育系統之類?」

上文節錄自第240期《香港01》周報(2020年11月16日)《國際太空站退役在即 太空商業時代來臨》。如欲閱讀全文請按此試閱周報電子刊,瀏覽更多深度報道。

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