港產山火監控機械人公司 獲7000萬融資 首宗大Deal靠放火燒山?

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每天早上叫醒你的是鬧鐘,還是夢想?抑或,是消防警鐘誤鳴?慣於在高樓大廈生活工作的港人,難免都受過消防警鐘誤鳴的困擾。

本地初創機械人公司Insight Robotics聯合創辦人兼首席執行官陳嘉浩就指,火警鐘誤鳴原來也是都市人的「小確幸」,事關在缺乏警報系統的郊野地區,小小火種一旦不被察覺,影響絕非一覺好夢如此簡單。

2009年成立的Insight Robotics,研發出智能火險監控報警機械人,以人工智能保護自然環境。目前公司旗下超過100隻火警機器人,已先後派駐內地14個省份、東南亞多國,甚至墨西哥等拉美國家,守護全球共150萬公頃山林,可謂揚威海外。

與大城市不同,郊野地區既沒有煙霧感應器,也沒有曬水系統,一旦發生山火,只能依賴路人山客「通風報訊」。若然消防救援姍姍來遲,起伏連綿的翠綠山野隨時化成灰燼,不僅將樹林內的生態環境燃燒殆盡,亦令鄰近農民及種林者的心血化為烏有,更會釋放出大量溫室氣體。

自動定位火災 偵測19公里之外山火

陳嘉浩表示,創辦於2009年的視野機器人﹙Insight Robotics﹚,初衷正是要守護全球各地的森林,進而保護地球生態環境。他指出,山火問題對全球而言可謂「燒到眼眉」,但偏偏受到市場忽略,「全世界最大的單一碳排放來源是山火,高達30%,較全球汽車的碳排放都要多。但過去數年,(市場)投放在電動車行業的資金數以百億計,反而投放在解決山火的資金,就連搵10億8億都難!」

陳嘉浩表示,山火是全球最大的單一碳排放來源,佔比高達30%。(視覺中國)

陳嘉浩介紹,只要將Insight Robotics的火災預警機械人安裝在森林內的瞭望塔或電塔上,系統就會全天候360度掃瞄周邊環境,每當附近有一棵樹著火,系統感應其熱力後就會自動報警,更可將火源自動定位,方便消防員救火。

Insight Robotics上周就透過系統,在墨西哥偵測出遠在19公里以外的火災,令當地國家公園避過祝融之災。19公里大致相當於中環與沙田之間的距離,到底系統的「千里眼」是從何而來?陳嘉浩解釋,熱力經過長距離會後逐漸衰減,變得難以偵測,但公司研發的熱成像傳感器,透過收集來自空中及地面的多光譜和空間智能數據,再利用人工智能(AI)系統分析,能夠準確識別火災。他指出,現時該系統的覆蓋範圍達到200至300平方公里,即約莫為兩個大嶼山的面積。

陳嘉浩稱,上周公司的火警機械人在墨西哥偵測到19公里以外火災,助當地山林避過一劫。(公司網頁截圖)

初創意念 源於10年前汶川大地震

生於斯長於斯的香港人,自小見慣「石屎森林」,真正的農田與森林反而絕無僅有,Insight Robotics守護山林的生意理念究竟是如何誕生?原來要從10年前的汶川大地震開始談起。陳嘉浩透露,「當時剛好係汶川大地震後,Insight Robotics另一位創辦人岑棓琛(Rex)打算設計一堆小型機械人,透過紅外線及熱傳感技術,去災區瓦礫四處搵下有冇生還者。」

惟陳嘉浩稱,由於相信「預防勝於治療」,加上災後市場較難經營,「機械人軍團」最終無緣面世。然而背後牽涉的種種技術,包括用以尋找生還者的熱能感測、紅外線、3D成像技術等,卻成為現時Insight Robotics防災系統的基石。

翻查資料,Insight Robotics另一創辦人岑棓琛於香港中文大學畢業後,曾開設針對小朋友的機械人興趣班,隨後結識了當時於內地經營門票銷售生意的陳嘉浩。陳嘉浩對岑棓琛的研究深感興趣,更將其票務公司出售,轉而購入岑棓琛的科研公司,更親身上陣擔任CEO,與Rex「拍住上」。其後Insight Robotics運作漸上軌道,更於2014年贏得IBM SmartCamp「全球年度創業家」奬。

Insight Robotics創辦人為汶川地震研究的技術,最終成為現時公司的技術基礎。(視覺中國)

測試系統 要靠火燒山頭

Insight Robotics主攻林業、環境保護行業,彷彿與香港這個金融城市格格不入。陳嘉浩就指,Insight Robotics能夠打響名堂,奪得第一單「Deal」,靠的原來是「放火燒山」。陳嘉浩表示,大約2011年首次與內地林業局接洽,但當時並未有完整解決方案,因為團隊在香港根本沒有機會測試。其後公司「一償所願」,獲林業局邀請進行測試,但到底要如何測試?陳嘉浩笑稱,「真係好驚,初頭以為係點個火試吓,點知係要點着成個山頭嚟試!」

原來林業局計劃於一個即將再造林的山地,隨機燃燒數個地區,從而測試該系統是否有效。最終Insight Robotics的機械人順利過關,將火源悉數定位,陳嘉浩笑言,「仲記得檢測到個火嗰一刻,我連眼淚都滴埋落嚟!」首次測試大獲全勝,Insight Robotics的第一隻防火機械人就此落戶廣東省。

Insight Robotics最近將技術應用在農業範疇,以無人機掃瞄特定地區後,即可得知地面植物的生長狀況。(公司網頁截圖)

直至現時,公司火警機械人的足跡已遍布內地14個省分,以及印尼、馬來西亞、泰國等東南亞地區,在香港大帽山郊野公園亦裝設了一台。公司今年起打入拉丁美洲市場,機械人已進駐墨西哥一個國家公園,未來數月將陸續登陸巴西及智利。

陳嘉浩又指,公司最近嘗試將技術應用在農業領域,「我哋將將同樣技術放上無人機,再用無人機掃瞄一個地區,經過處理及分析,就可以知道地面植物生長情況、健康程度,甚至是樹木種類等。」

冀技術拓展至「人眼睇唔到的90%」

Insight Robotics最近獲以香港為基地的海闊天空創投﹙Beyond Ventures﹚聯同上海線性資本﹙Linear Capital﹚牽頭投資,融資額高達900萬美元(約7,000萬港元)。陳嘉浩表示,融資後的最大目標是增聘專才,從而推進技術突破,其中一個目標是於未來偵測到山火濃煙。陳嘉浩亦期望將業務擴展至多光譜應用市場,他解釋,「人類肉眼睇到嘅光線、顏色只係整體10%,仲有90%係人眼睇唔到,但可以提供大量訊息,例如熱力、植物是否健康、樹木種類等。」

他又指,目前AI的應用集中於肉眼看到的10%,例如面容辨識等,相信在人眼看不到的領域,AI的商機將會極其可觀。未來研發重點之一,將是開發高速、高解像度的多光譜航空測量相機,藉此覆蓋大片農田來收集數據, 相機能夠以先進數據處理算法產生出最佳的圖像質量,並得知地面植物的生長狀況。

海闊天空創投合伙人文立(左)表示,欣賞由陳嘉浩(右)領導的團隊願意花長時期研發獨特技術。(資料圖片﹚

海闊天空創投合伙人文立形容,Insight Robotics核心技術的應用層面極廣,「只要係管理一大片地方都適合使用,唔單止林業,仲有郊野、森林,甚至電網、油田、農田都啱用。」他表示,投資Insight Robotics除了因為公司具備獨特技術,「亦希望畀所有人睇,香港係有好嘅科技公司。」

粵港澳大灣區規劃即將出台,文立認為,大灣區將會扭轉香港初創企業的生態,「正如Insight Robotics嘅經驗一樣,好多嘢喺香港根本冇得試。有咗大灣區之後,整個應用情景都好唔同,唔需要再只係著眼於香港嘅金融業同專業服務,部分技術一去到大灣區就可以有情景去試。」



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