全球首宗!免疫療法「自救」治癒末期乳癌 網球般腫瘤消失了

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2018年諾貝爾生理學或醫學獎由美國的免疫學家艾利森(James P.Allison)和京都大學榮譽教授本庶佑(Tasuku Honjo)雙雙奪得,表彰他們發現透過抑制人體免疫系統的「煞車」機制,讓免疫細胞攻擊癌細胞,從而有效地治療癌症。末期乳癌患者帕金斯(Judy Perkins),兩年多前因接受免疫療法,奇蹟消除了體內所有癌細胞。

帕金斯(Judy Perkins)是美國佛羅里達州的一名工程師,在2003被確診患上乳腺癌,治療後平安度過了10年;可惜在2013年一次覆診中發現復發,先後接受了7種不同的化療及服用試驗性藥物都收效甚微,癌細胞更轉移至全身,肝臟長出網球般大的腫瘤,醫生當時認定她只剩3個月壽命,但世事往往難以逆料.....

帕金斯原先對免疫療法的效果也是半信半疑,但接受治療後身體狀況愈來愈好,最後奇蹟康復。(網上圖片)

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在別無他法下,帕金斯在2015年12月參與了革命性的「過繼免疫療法」(Adoptive Cell Transfer)的臨床試驗,結果腫瘤被她自身免疫系統中的「T細胞」(T cells)清除,相關病變在一年內完全消失,帕金斯亦成為首名透過T細胞免疫療法治癒末期乳腺癌的病人;如今兩年多過去,她依然活得好好的。英國學術期刊《自然.醫學》(Nature Medicine)周一(4日)刊登了這宗病例。

「感覺到胸壁的腫瘤縮小了」

帕金斯有兩名分別18歲和20歲的兒子,她坦言得知癌細胞轉移時極度沮喪,「你不斷接受治療但卻不能治癒,每種治療的收效時間都較上一種為短,實在令人筋疲力盡。」當時她已辭去工作,安排身後事,並列出未了心願,包括要去一趟大峽谷。

帕金斯原先對免疫療法的效果也是半信半疑,「但在兩周內,我可以感覺到胸壁的腫瘤縮小了,開始覺得病情好轉,醫生們都對結果很滿意。」她記得在手術後的第一次掃描時,醫護人員都非常興奮和雀躍,並告訴她很有機會治癒。如今帕金斯已重過正常生活,揹背包攀山涉水,出海玩皮划艇都難不倒她,還剛剛花了5個星期時間去環遊佛羅里達州。

帕金斯形容:「我猶如中了頭獎!那感覺很神奇,我身上已經兩年沒有發現癌細胞,專家們可能稱之為延長緩解期,但我稱之為治癒。」

帕金斯康復後重過正常生活,而且熱愛戶外活動。(網上圖片)

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900億細胞「奇兵」立大功

美國國家癌症研究所(National Cancer Institute)的研究人員當日首先是對帕金斯的腫瘤進行測序,在乳腺癌細胞中找到了62種不同的突變,並在腫瘤內分離出「腫瘤浸潤性T細胞」(Tumor-Infiltrating T Cells),此免疫細胞可識別患者體內的癌細胞並且主動攻擊;不過,分析的結果顯示,在62種突變中,那些T細胞僅識別到其中4種。由於T細胞的數量太少,作用有限,研究人員於是進行大量培養,再將為數約900億的T細胞輸回到帕金斯體內。

這種療法的原理是:人體免疫系統某部分一直努力對抗癌症,但更大部分因未能識別癌細胞而停止攻擊,T細胞可滲透腫瘤,只要有足夠數量就能對抗癌症。目前,僅15%接受如此「個人化」治療的癌症患者,獲得如帕金斯般的良好效果,研究團隊希望新療法可在5年內,適用於更多不同癌症患者身上。

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