港大破解肝癌不斷生長之謎 患癌小鼠用新藥7日 癌細胞全殲滅

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肝癌是本港第3號癌症殺手,2015年有超過1,500人死於肝癌,難以治癒可能因肝癌細胞懂得躲過自身免疫系統攻擊。香港大學醫學院病理學系團隊全球首次破解當中機制,發現肝癌細胞透過製造一種蛋白酶去殲滅免疫細胞,不斷生長。

團隊的小鼠實驗發現,同時注射抑制該蛋白酶生長的藥物和免疫治療,7日後肝癌細胞完全消失。研究結果有助研發肝癌臨床藥物和應用在其他癌症,為病人帶來新曙光。

香港大學醫學院病理學系團隊,包括黃澤蕾(左)和趙公雋(右)破解肝癌細胞殲滅免疫系統細胞的機制,並成功利用手上的抑制劑治療患癌小鼠。(朱韻斐攝)

人體免疫系統中的T細胞可以殲滅壞細胞,例如癌細胞,不過癌細胞懂得偽裝成正常細胞,逃避T細胞攻擊,因此癌症治療才如此棘手。雖然近年出現的免疫治療,包括抑制劑治療,有助激活T細胞重新辨認並攻擊癌細胞,治療成效顯著,但只有約20%病人對免疫治療有反應。港大醫學院病理學系團隊花兩年時間研究,了解其中原因。

該團隊今年全球首次發現肝癌細胞會藉着製造蛋白酶ENTPD2,協助肝癌細胞殲滅T細胞,助癌細胞免受攻擊而不斷生長,團隊遂利用ENTPD2抑制劑進行小鼠實驗。

趙公雋指,實驗模型中,同時接受免疫治療和蛋白酶抑制劑的小鼠,肝癌腫瘤7日後完全消失。(朱韻斐攝)

患癌小鼠接受新療法 腫瘤7日後消失

參與研究的港大醫學院病理學系博士生趙公雋指,在實驗模型中,患肝癌的小鼠分為4個組別接受治療,包括免疫治療組、ENTPD2抑制劑組,免疫治療加上ENTPD2抑制劑組,以及控制組,即沒有藥物治療。7日後,接受免疫治療加上ENTPD2抑制劑的一組小鼠,其肝癌腫瘤完全消失;只接受其中一種治療的小鼠,肝腫瘤體積減少約一半。

另一實驗觀察患癌小鼠的長期治療效果,同樣將小鼠分4組,同時接受兩種治療的小鼠,平均90日後全數生還;只接受單一治療的兩個組別小鼠的生還率僅一半;控制組的小鼠接受治療後70多日全部死亡。

黃澤蕾指,約60%至70%人類肝癌樣本同樣有蛋白酶ENTPD2。(朱韻斐攝)

新抑制劑或有效治療其他癌症

港大病理學系助理教授黃澤蕾指,約60%至70%人類肝癌樣本同樣有高水平的蛋白酶ENTPD2,可能是透過上述機制令肝癌細胞不斷生長,也可能解釋了為何只有20%肝癌病人對免疫治療有反應,她預料這類病人會對ENTPD2抑制劑治療有反應。

黃相信,研究結果有助日後研發用在人體的肝癌藥物,令免疫細胞能攻擊腫瘤,或令更多人能受惠於免疫治療。趙公雋說,在其他癌細胞如腎癌、肺癌和食道癌等樣本中,同樣發現ENTPD2水平高企,相信ENTPD2抑制劑對治療其他癌症有幫助。



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