【歷史探秘】與人類纏鬥數千年終絕迹 回首天花疫苗研發血淚

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新型冠狀病毒肺炎爆發後,隨着疫情擴散,各國科學家皆努力研發疫苗,希望能趕在3個月內進行首批測試,緩解疫情。

回首人類歷史上曾經遭受的各種傳染病毒,現在已絕迹的病毒天花,具有可怕的傳染效力,且至少在人類社會肆虐了大約3000年,而人們為了抵抗它,更花上數百年的時間,才研發出安全的疫苗。

天花是一種具有極強感染力之病毒,透過空氣傳播,致死率高達30%。學者統計,在18世紀末,每年約有40萬歐洲人因天花死亡。得到天花的患者在初期發燒時,就帶有傳染性;之後患者的口腔、臉部與四肢就會開始長出像是水泡的皮疹,此時的傳染力最強,且病毒在結疤痊癒的過程中直到結痂完全脱落前都還具有傳染性。如果接觸天花患者,或是接觸到天花患者的唾液、血液、組織液、水泡液、脱落的皮屑、結痂等,都很會可能被感染。

傳世的康熙畫像都將康熙的臉龐畫得十分白皙,但康熙幼時得過天花,而天花患者在痊癒後臉上會留有痘疤,所以康熙其實臉上有不少疤痕。(資料圖片)

天花病毒傳到中國的時間大約是在漢代,當時稱為「痘瘡」,晉代知名道士葛洪(283-343年)曾記錄下當時天花大流行的景況:「比歲有病時行,乃發瘡頭面及身,須臾周匝,狀如火創,皆載白漿,隨決隨生,不即治,劇者多死」,清楚寫下感染天花的患者,臉上長出密密麻麻的皰疹。

天花不僅傳染力驚人,死亡率也高得嚇人,因此疫苗研發歷史相當久遠。對於最早的疫苗時間,至今學界有許多不同看法,有唐代說、宋代說、明代說,目前爭論焦點主要落在宋明兩代。

天花疫苗宋代說,源自清初名醫朱純嘏(1634-1718年)所著《痘疹定論》。該書記載北宋仁宗(1022-1063年在位)時,峨嵋山上有位大夫為預防感染天花研發出「種痘法」,救治了許多人。朱純嘏也將自己的種痘術,歸功於宋代這位在峨嵋山上的神醫。

何謂「種痘」?就是採取患者身上自然長出的天花膿汁、結痂以此做為痘苗,再讓接種者接觸以出現症狀較為輕微的痘,從中得到天花的免疫力。時人稱這種疫苗接種方式為「人痘法」,做為痘苗的痂或是膿汁則稱為「時苗」。但人痘接種法的風險相當大,基本上和得到天花沒有太大區別,致死率也相當高,古載「苗順者十無一死,苗兇者十只八存」,接種死亡率約20%。

後世醫者發現,如果將上述採集的痘苗加以篩選、選育六、七代後,痘苗毒力就會大幅降低,這種選育出來的痘苗,稱為「熟苗」。清代醫者朱奕梁所著醫書《種痘心法》載:「其苗傳種愈久,則藥力之提拔愈清,人工之選 煉愈熟,火毒汰盡,精氣獨存,所以萬全而無害也。若時苗能連種七次,精加選煉,即為熟苗」。上述所說的安全「熟苗」最早出現在明代隆慶年(1567-1572年)間。

武漢肺炎已造成數萬人感染,至今仍無疫苗可用。(資料圖片)

那時,明代剛爆發一場嚴重天花疫情:「嘉靖甲午年(1534)春,痘毒流行,病者什(十)之八九」。在這大規模傳染下,當時的醫者發現了可以用「熟苗」接種,許多醫者家中還保有不少:「至今種花(接種者身上會留下似花朵般的疤痕)者,寧國(寧國府,今安徽省宣城市)人居多。……當日異傳之家,至今尚留苗種,必須三金,方得一枝丹苗」,代表熟苗價錢還真不便宜。

儘管有熟苗,天花病毒依然橫行無阻,到處散播。到了清朝,滿清入關後的十位皇帝,就有四位得過天花,其中順治(1638-1661年)、同治(1856-1875年)不幸因病過世,而康熙(1654-1722年)、咸豐(1831-1861年)則是在天花魔掌下幸運活下來,但臉上永遠留下天花的烙印——「麻子臉」。有說法稱,順治帝罹患天花病重、性命垂危之際,在立儲時捨去一位年齡較長的皇子,而封一位庶出的、不過八歲的皇子為帝位繼承人,正是由於康熙帝有感染過天花的經歷、終身免疫。康熙帝即位後,對於天花的防治提出許多改革,除了在太醫院設立痘疹科外,還設有專門的「查痘章京」,負責處理八旗防痘事宜,還將流行於南方的種痘熟苗法帶至北方推廣,有效降低感染天花的人數。

雖然種痘熟苗法相較下已較為安全,但還是有一定風險。約18世紀末英國醫生愛德華.詹納(Edward Jenner,1749-1823年)發現更為安全的牛痘接種法後,天花感染者已大幅下降。與人類纏鬥數千年的天花病毒,終於1980年5月8日由世界衛生組織(WHO)宣布,天花正式成為第一個於世上絕迹的傳染病。但依然存活於人類周遭、有着極高死亡率的病毒還有不少,期望在現代科技的進步下,集合各國科學家的智慧,能夠儘快找到對抗新型冠狀病毒的方法,解救為此受苦的社會大眾。



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