卡西尼號今功成身退 撞土星自毀前仍緊守崗位 NASA直播告別

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離開地球20年的土星探測船卡西尼號(Cassini)今日功成身退,探測船將以每小時12萬公里的速度撞向土星,結束其13年的探索土星任務,而她拍攝的最後一輯土星照片正陸續傳回地球。

卡西尼號撞擊土星的同時,會繼續分析土星磁場,並收集大氣樣本,讓科學家深入了解土星的氣體成分。一個建於澳洲坎培拉的巨型天線,將會主力追蹤卡西尼號的最後訊號,全球各地的天線亦會支援有關工作。

以下為美國太空總署(NASA)在Youtube上的直播視頻,紀念卡西尼號的節目今日已在全日不停播放,並有旁白講解最後自毀任務的原理。網站會在本港時間周五(15日)下午約6時30分開始直播卡西尼號的最後時刻。

卡西尼號的任務團隊希望,能夠在探測船墜落土星前接收到她的訊號,但加州的控制中心很可能約在當地時間早上4時55分(即本港時間晚上7時55分)失去探測船的無線電訊號。由於地球距離土星14億公里,加上光速有限,因此早在地球失去卡西尼號的訊號前83分鐘,探測船其實已經撞入土星。

美國太空總署項目主管Earl Maize表示,當卡西尼號墜毀時,對地球而言她的任務並未真正結束,我們仍然能夠接收到她的訊號,探測船的最後訊號就好像回音一樣,訊號會在其摧毀後於太陽系持續近一個半小時。

美國太空總署上載卡西尼號最後拍攝的照片,圖為土星環。(NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute)

卡西尼號在1997年10月送上太空,經過14億公里的長途跋涉後,2004年到達土星,展開13年的探索任務。卡西尼號上的惠更斯(Huygens)探測器於2005年1月與卡西尼號分離,降落至土衛六「泰坦」(Titan),偵測到該星體的最大「湖」大部分是由易燃的液態沼氣構成。

卡西尼號在1997年10月送上太空,經過7年旅程,2004年到達土星。(路透社)

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而卡西尼號在2015年10月時,低空掠過被冰層覆蓋的土衛二(Enceladus)表面,從星體表面裂縫噴出的「蒸氣」中,偵測到水、氮、碳化合物、少量的甲烷以及氫等物質,當中氫元素的發現,成為土衛二可能存在生命的最有力證據。

(綜合報道)



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