認知障礙症有剋星?研究:學習有助延長腦細胞壽命

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年歲漸長,身體機能轉壞,腦袋亦不例外。老年人思考能力下降,又不能處理好日常工作,若情況惡化,或已患上認知障礙症(Dementia)。不過,不少研究顯示,老年人患認知障礙症的比率逐步下降,並將此現象與教育程度掛鈎。

發表於《美國醫學會雜誌》的一份醫學研究指出,2012年,逾2.1人之中,僅8.8%的65歲以上人士患認知障礙症,比2000年的11.6%下跌了2.8個百分點。

老人整體教育程度上升,或能減少認知障礙症患病比率。(Getty Images)

此研究與歐洲近年發現的趨勢脗合,或許證明了認知障礙症對日漸少子化的發達國家,並不是一個那麼恐怖的計時炸彈。研究亦認為,較高教育水平,能「減緩」認知障礙症的出現。老年人平均接受教育的年數,由2000年的11.8年上升至2012年的12.7年。

學習能減少認知障礙症的原因,在於它能延長腦細胞的壽命,而且一旦神經細胞開始死亡,學習也能激發腦部其他運作良好的部分來補救,阻止病徵出現。

患病比率下跌 死亡人數反增?

在歐洲做了相同研究的劍橋大學教授貝恩(Carol Brayne)表示,研究結果「對世界非常重要,也證明了教育的重要性」。但她指出,認知障礙症在老年人身上減少出現,可能是多種因素造成,包括接種疫苗、醫療保健、吸煙人數減少,以及有保持健康的觀念。雖然研究帶來一些令人欣喜的數字,但據英國國家統計署的統計,癡呆症的總患病人數仍非常高,去年更是英格蘭及威爾斯的頭號殺手。這不僅因為生於五六十年代「嬰兒潮」的人已踏入暮年,也由於醫生在記錄死因時,愈來愈傾向歸類為「認知障礙症」。

癡呆症以往很少被醫生記錄為死因,主因是對此病還未清楚了解,而且診斷出現誤差的情況亦比今日多。貝恩教授指出:「認知障礙症曾被污名化,令醫生對列為死因有所猶豫,但現在政府鼓勵他們將認知障礙症寫成死因。」

嚴重認知障礙症的患者,確有可能在沒有患上其他疾病的情況下死亡。由於已失去生活能力,需要別人餵食才能生存,不過,這相當罕見,而死者通常都身罹患幾種病症。然而,經多年研究,醫學界普遍認為,有認知障礙症的病人,比沒有的死得更快,這就是認知障礙症現在會被寫成死因的緣故。

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