美研究:基因療法治癒失聰老鼠 聽力恢復後能聽細至耳語聲量

對於患上尤塞氏綜合症的病人,助聴器的幫助不大。(Getty Images)

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美國研究人員成功利用基因療法,令患上先天性失聰疾病的老鼠恢復聽力,即使是輕聲的耳語都能聽到。研究人員稱實驗取得空前成功,相似的治療方法或可用於人類。

對於患上尤塞氏綜合症的病人,助聴器的幫助不大。(Getty Images)

研究報告於期刊《自然生物技術》(Nature Biotechnology)發表,波士頓兒童醫院(Boston Children's Hospital)的研究人員霍爾特(Jeffrey Holt)指實驗中採用的基因療法,成功讓患上先天性失聰的老鼠聽到聲量輕細的耳語,聽力提升的程度前所未見。

在失聰的成因中,約半數是由於基因異變,實驗中的老鼠患上尤塞氏綜合症(Usher Syndrome),即是耳朵內的耳絨毛細胞基因出現異變,令細胞就失去無法把聲波轉化為腦部可閱讀訊號,造成失聰。

在健康的耳朵中,絨毛細胞會形成排列整齊的V字形,尤塞氏綜合症病人的絨毛細胞則不整齊地排列。(波士頓兒童醫院)

絨毛細胞把聲音轉化成訊號

患病者與一般人的耳朵分別在於內耳的絨毛細胞。在健康的耳朵中,外耳會增強所接受到的聲波,而內耳的絨毛細胞則會把聲音轉化成訊號,經聽覺神經傳至大腦。正常的絨毛細胞會形成排列整齊的V字形。不過,患上尤塞氏綜合症病人的絨毛細胞則不整齊地排列,嚴重影響聽力。

研究人員研發到一種人造的病毒能重建絨毛細胞治癒失聰病人。實驗取得成功,痊癒的老鼠更可聽到細聲至25分貝的聲音,相等於耳語的音量。領導研究的人員Gwenaelle Geleoc指「我對聽力大大恢復的程度十分驚訝,對於是次發現感到高興。」

未知療法是否安全

目前有約一百種基因異變導致失聰,每一種異變均需不同的治療方法,霍爾特指「我們對於內耳有基本的認識,將來我們便要把目前得知的應用於病人身上。」不過,現時仍未知實驗中應用的病毒是否安全。

研究人員亦在尋找治療的最佳時機,他們曾嘗試在老鼠出生後,便開始療程,不過卻在十日後宣告失敗,研究失聰疾病的非牟利組織Action on Hearing Loss研究主席霍姆(Ralph Holme)的指在新生時,嬰兒的耳朵比老鼠的發展更成熟,即使在嬰兒出生治療,亦可能太遲。

(BBC)



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