諾貝爾生理學或醫學獎 3病毒學家分享 表彰發現丙型肝炎病毒

撰文:歐敬洛
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2020年諾貝爾生理學或醫學獎得獎名單10月5日公布,得獎者是美國病毒學家阿爾特(Harvey J. Alter)、英國病毒學家霍頓(Michael Houghton)及美國病毒學家賴斯(Charles M.Rice),以表揚他們在發現丙型肝炎病毒的貢獻。

圖為10月5日,諾貝爾生理學或醫學獎頒發,得獎者分別是從左至右的阿爾特(Harvey J. Alter)、霍頓(Michael Houghton)及賴斯(Charles M.Rice)。(Reuters)

2020年諾貝爾生理學或醫學獎,由美國病毒學家阿爾特(Harvey J. Alter)、英國病毒學家霍頓(Michael Houghton)及美國病毒學家賴斯(Charles M.Rice)獲得,以表彰他們在發現丙型肝炎病毒方面作出的貢獻,三位獲獎者將分享1000萬瑞典克朗獎金。

丙型肝炎病毒

丙型肝炎是三種主要肝炎中的其中一種,但與甲型與乙型肝炎不同,丙型肝炎一般只由輸血傳染,而且比甲乙型肝炎病毒更難發現。病毒初期症狀輕微,但會在長期感染下慢慢造成肝病,並演變成多種嚴重併發症,包括肝功能衰竭、肝細胞癌、肝硬化等,是當年令人棘手的慢性肝病。

早在1970年代,科學家已懷疑一種非甲型又非乙型肝炎的病毒,會造成肝炎,但科學家長年無法找出病原。直至1980年代,經阿爾特、霍頓及賴斯的分別努力,找出導致肝炎的第三種病毒,新的肝炎亦被稱之為丙型肝炎。

圖為10月5日,諾貝爾生理學或醫學獎頒獎,三種主要肝炎中,丙型肝炎一度是造成慢性肝炎的神秘原因。(Getty)

一人懷疑、一人找出、一人確認

三名科學家在發現丙型肝炎的成就不一樣,但都十分重要。阿爾特的團隊在科學家發現乙型肝炎可以透過血液輸送傳播,但在研究病例數時,發現輸血感染慢性肝炎的比例非比尋常,因此懷疑可能有一種肝炎病毒未被發現,令「非甲型又非乙型」的肝炎研究開始。

不過新肝炎的研究過程並不順利。直到多年後,霍頓與他的團隊成功在黑猩猩中,找到一種新型RNA病毒的片段,同時成功分離有關病毒,強烈暗示這可能是導致新型肝炎的原因。

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最後透過賴斯的團隊,透過研究新型病毒的遺傳片段,發現某種特徵對病毒複製很重要。透過基因工程,賴斯最終確認新病毒就是造成肝炎的元兇。新肝炎,丙型肝炎就此正式被發現。

瑞典卡羅琳醫學院(Karolinska Institutet)在聲明中指出,在他們之前,甲型及乙型肝炎的發現是醫學界向前踏出的重要一步:「發現丙型肝炎病毒揭開導致慢性肝炎病例的餘下原因,令血液檢測和研究新藥變得可能,挽救數百萬人性命。」

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