【武漢肺炎】一文睇清:何謂「冠狀病毒」 為何會出現新型病毒

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湖北武漢爆發「不明原因的病毒性肺炎」,專家組在周四(9日)宣布,病原體初步判定為「新型冠狀病毒」。

中國醫學科學院醫學生物研究所的專家向內地傳媒解釋,「沙士」病毒及中東呼吸綜合症病毒雖然已發生變異,但分類上都屬於冠狀病毒,至於「新型冠狀病毒」是否如同外界所講是一種「類沙士」的病毒,則目前尚未清楚。

冠狀病毒本身在自然界廣泛存在,屬於RNA病毒。(路透社)

至今共發現六種可感染人類冠狀病毒

專家指,冠狀病毒本身在自然界廣泛存在,屬於RNA病毒,一般是呼吸道的病原體,其引起的呼吸道感染並不太嚴重,一般情況下甚至不會超過流感。嚴重急性呼吸系統綜合症(SARS)及中東呼吸綜合症(MERS)由已變異的冠狀病毒引起,雖然與嚴格傳統概念中對冠狀病毒的描述並不完全、絕對一致,但分類上仍是屬於冠狀病毒。

迄今為止,除了武漢的「新型冠狀病毒」外,全球共發現有六種可感染人類的冠狀病毒,包括常見的229E、NL63、OC43和HKU1,通常會引起輕度或中度的上呼吸道疾病,例如感冒,有時亦會引起肺炎或支氣管炎等下呼吸道疾病,在心肺疾病患者、免疫力低下人群、嬰兒和老年人中較為常見。

SARS及MERS則會引起較為嚴重的症狀,前者通常包括有發熱、畏寒和身體疼痛,甚至發展成為肺炎,病死率約有9.6%;後者的症狀通常包括發熱、咳嗽和呼吸急促,甚至發展為肺炎,病死率高達34.4%。

SARS病毒的玻璃雕塑。(路透社)

理論上新型病毒會愈來愈多

專家認為,之所以會出現新型病毒,與動物之間、人類與動物之間的互動有較大變化有關。過去生物界中各物種之間的相互作用不多,形成較為穩定的病毒和特定宿主之間的關系,病毒感染範圍受局限,感染譜較窄。但隨着人類和動物還有自然界的環境變化,病毒可能會在一定情況下在不同的物種之間傳播,例如在人類和動物、不同動物之間傳播。

動物之間、人類與動物之間的互動有較大變化,導致新型病毒不斷出現。(路透社)

病毒在傳播過程中,假如遇到全新品種的宿主,假如宿主有自身的免疫機制,病毒成長後自行適應宿主的環境,就會衍生出新型病毒,再向外就能在新物種之間傳播,是故理論上今後出現新型病毒的情況會愈來愈多。



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