新冠肺炎|港大醫學院破解發病機制 損害嗅覺神經元或屬暫時性

撰文:陳晶琦
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新型冠狀病毒疫情蔓延全球,有不少患者都曾出現失去味道或嗅覺的病徵。港大醫學院公共衞生學院及病理學系的研究團隊利用金倉鼠,研究新冠病毒(SARS-CoV-2)的發病機制和傳播模式。研究發現,倉鼠感染SARS-CoV-2後出現的病徵,與人類感染2019冠狀病毒病後出現的輕度症狀相似;而受感染的倉鼠可以透過直接接觸或空氣將病毒傳播予其他倉鼠。
研究同時發現,SARS-CoV-2可感染倉鼠鼻粘膜中的嗅覺神經元,惟嗅覺神經元所受到的損害似乎僅屬暫時性質,相關組織之後會快速修復。故此,研究反映在動物模型中,感染所造成的嗅覺損害似乎並非永久性。

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港大醫學院公共衞生學院副教授嚴慧玲及其研究團隊,在港大醫學院的核心設施「三級生物安全水平實驗室」內進行一系列實驗。研究發現,SARS-CoV-2能夠在倉鼠的呼吸道和腸道複製,引致肺炎和體重明顯下降。除了感染鼻上皮細胞外,研究亦顯示SARS-CoV-2可以感染倉鼠鼻粘膜中的嗅覺神經元,這發現或可為部分2019冠狀病毒病患者暫時喪失嗅覺提供解釋。

另外,嗅覺神經元所受到的損害似乎僅屬暫時性質,相關組織之後會快速修復。在傳播模式方面,感染 SARS-CoV-2後的倉鼠,可以透過直接接觸或空氣將病毒傳播予其他倉鼠,而透過被污染的籠子(污染物)的傳播效率則較低。此倉鼠動物模型將有助研究新型冠狀病毒干預措施(藥物及疫苗)的有效性,以及其傳播模式。  

而研究團隊在受SARS-CoV-2感染的倉鼠鼻腔或糞便中,能夠連續至少14天均檢測到病毒核糖核酸(RNA),但只在牠們感染後首6天檢測到具傳染性的病毒。

病毒傳播期少於6天

研究證明,病毒可以由受感染倉鼠傳播到其他倉鼠的有效傳播期為少於6天,亦即指病毒傳播期,與能否於受感染倉鼠體內檢測到具傳染性的病毒有關,而非與「即時逆轉錄—聚合酶鏈式反應」(RT-PCR)檢測到的病毒RNA相關。因此,研究人員能持續數周在受感染動物(和患者)中檢測到病毒RNA,但倉鼠(或患者)在病徵出現的一周後,通常已經無法檢測到具傳染性的病毒,因而不再具傳播能力。

港大醫學院公共衞生學院副教授嚴慧玲(左三)表示,研究結果與香港近期對新型冠狀病毒患者的終止隔離準則吻合。(港大醫學院提供)

嚴慧玲表示,研究結果與香港近期對新型冠狀病毒患者的終止隔離準則吻合。而港大醫學院病理學系臨床教授黎國思則補充,感染病毒後影響嗅覺的鼻粘膜上皮及神經元損害,不僅可以解釋患者喪失嗅覺的機制。同時亦顯示,至少在動物模型中,感染所造成的嗅覺損害似乎並非永久性。

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